如何写好英文论文中的引言“Introduction”

“引言”必须向读者提供足够的背景信息,让他们明白你工作的来龙去脉。它不必也不应是该领域的全面文献综述—那是综述性论文的事情。相反,它应指出“现有问题”,也就是你的研究问题,从而确立该研究的根据。“引言”还应简要说明你如何着手这个问题,以及你取得的进展。换言之,“引言”应交待清楚:已有哪些相关的工作、为何需要此研究、你做了哪些工作以及你发现了什么。

在你开展研究之前,应该开展全面的文献检索;否则,就存在炒冷饭的风险。不过,在你正进行研究的几个月时间里,也有可能有类似或相关的研究发表。因此,应当随时、持续地检索文献,以确保你能立即获悉该领域的最新动态。“引言”中引用的文献应该新颖、平衡、且与你工作息息相关。也就是说,1)与你报道的工作不直接相关的不要引;2)要引用正反两方面的相关论文。除了引用你自己发表的研究以及赞同你的研究结论的其他论文外,也要引用与你的结果矛盾或持不同观点的论文;3)就某一方面的结果,只引最新论文,除非是用早前的文献来说明某种思维或方法的发展演变。只需引用最少量的背景信息,使读者能明白你研究的依据就够了。若读者想了解更多细节,他们自己会去读相关综述。所以,许多作者常常采用引用综述来缩短他们的“引言”。

在“引言”结尾可以简述一下你做了什么以及得到了什么结果,这一般是个不错的写法,但不要过于详细,否则就会变成重复“方法”和“结果”中的内容;每个部分写一两句即可。最后,任何非标准缩写、技术术语以及读者可能不熟悉的术语都要在“引言”中定义清楚。例如,一篇关于利什曼原虫的研究论文如果直到“讨论”才提及利什曼原虫是一种皮肤病(利什曼病)的致病寄生虫,将很不利于读者理解(或令读者头痛)。类似地,一篇关于蛋白Bcl – 10的研究论文也应该在“引言”中就说明这种蛋白可导致细胞凋亡和激活信号分子NF-κB,而不要留到“讨论”才讲。

上面这个的例子发表于The Journal of Clinical Investigation (doi:10.1172/JCT38289经授权转载)。作者先清楚地点出问题,接着用5段话的背景材料(此处略)来解释既有研究的结果及其意义;然后顺理成章引出本研究的根据,最后再水到渠成简介本研究的内容。本文作者不在“引言”中提及他们的研究结果,可能由于这里对本研究工作已叙述得比较详细,不过更有可能是由于JCI上的文章“引言”之后紧接着就是“结果”,而“方法”部分在“讨论”之后才出现。

核查清单
1.    用最少量的背景信息传达“现有问题”或者假说
2.    表述清楚“现有问题”或假说的背景。
3.    引用平衡的且较新的文献。
4.    明确定义技术术语和不常见的术语。
5.    最后一段简述做了哪些工作和取得了什么结果。

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